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Les mammouths laineux pourraient à nouveau marcher sur la Terre si le démarrage de CRISPR réussit

illustration de mammouth laineux

Colossal espère aider à ramener le mammouth laineux de l’extinction.

Getty Images/Orla

Vous avez entendu parler de startups créant des puces informatiques, des drones de livraison et des applications de chat vidéo. L’un appelé Colossal a un objectif différent : ramener le mammouth laineux de l’extinction d’ici 2027 à l’aide de CRISPR, une technologie révolutionnaire d’édition de gènes.

Le plan n’est pas de recréer de vrais mammouths laineux, mais plutôt d’apporter leurs traits génétiques adaptés au froid, qui incluent de petites oreilles et plus de graisse corporelle, à leurs cousins ​​éléphants, créant un hybride qui peut errer dans la toundra où les mammouths ont ‘ t été vu depuis 10 000 ans. Les cofondateurs de Colossal sont le directeur général Ben Lamm, qui a lancé cinq entreprises auparavant, et George Church, professeur à la Harvard Medical School avec une profonde expertise CRISPR.

“Notre véritable étoile du Nord est une restauration réussie du mammouth laineux, mais aussi son réensauvagement réussi en troupeaux de croisement dans l’Arctique”, a déclaré Lamm. « Nous nous concentrons maintenant sur nos premiers veaux au cours des quatre à six prochaines années. »

C’est une illustration intéressante d’un impératif qui balaie le monde de la technologie : ne vous contentez pas de gagner de l’argent, aidez aussi la planète. La mission de Tesla est d’électrifier les transports pour se débarrasser des combustibles fossiles qui nuisent à la Terre. Bolt Threads souhaite remplacer le cuir par un équivalent à base de fibres fongiques plus respectueux de l’environnement que l’agriculture animale. Colossal espère que ses travaux attireront l’attention sur les problèmes de biodiversité et aideront finalement à les résoudre.

Colossal a levé 15 millions de dollars jusqu’à présent, dirigé par la société d’investissement Tulco. Les 19 employés de la startup travaillent à son siège de Dallas et dans des bureaux à Boston et Austin, au Texas, et elle utilise ses fonds pour embaucher davantage.

Matrices artificielles et autres retombées technologiques

Church a déclaré qu’il s’attend à des retombées des travaux de biotechnologie et de génétique de l’entreprise.

“Le pipeline de techniques d’ingénierie du génome à grande échelle peut être appliqué à de nombreuses autres applications au-delà de la désextinction, et donc [are] les plus prometteurs pour la commercialisation », a-t-il déclaré.

Une technologie mûre pour la commercialisation est l’ingénierie du génome multiplex, une technique que Church a aidé à développer qui accélère l’édition génétique en apportant plusieurs modifications à l’ADN à la fois.

Colossal espère également développer des utérus artificiels pour faire pousser ses embryons de mammouth. Il ne suffit pas d’élever 10 mammouths laineux avec des mères porteuses d’éléphants pour atteindre les troupeaux à grande échelle envisagés par l’entreprise.

CRISPR est à la base du travail de Colossal. Cette technologie, adaptée d’une méthode développée par les bactéries pour identifier les virus attaquants et découper leur ADN, est maintenant un pilier du génie génétique, et Church est impliqué depuis les premiers jours de CRISPR.

Il existe d’autres moyens que Colossal espère aider. Sa technologie d’édition de gènes pourrait ajouter artificiellement de la diversité génétique aux espèces avec seulement de petites populations survivantes, a déclaré Lamm.

Un tourisme à la Jurassic Park ? Nan

Vendre ou octroyer une licence de technologie dérivée est une façon quelque peu indirecte de gérer une entreprise. Une option plus directe consiste à vendre des billets aux touristes. Après tout, les humains paient déjà beaucoup d’argent pour voir une mégafaune charismatique comme les lions, les éléphants et les girafes lors de safaris africains. Voir une créature disparue depuis 10 000 ans pourrait ajouter à l’excitation.

Mais ce n’est pas le plan de match de Colossal. “Nous nous concentrons actuellement sur la préservation des espèces et la protection de la biodiversité, et non sur leur placement dans des zoos”, a déclaré Lamm. En recréant des mammouths laineux, Colossal peut préserver l’héritage génétique des éléphants d’Asie qui sont maintenant en voie de disparition.

Une autre espèce candidate que Colossal veut recréer est le rhinocéros laineux, un parent du rhinocéros de Sumatra en danger critique d’extinction.

Bien que Colossal ne prévoie pas de construire une destination touristique, il a en tête un site de réensauvagement de mammouth laineux qui sonne terriblement proche de Jurassic Park: Pleistocene Park. Cette zone d’environ 60 miles carrés dans le nord de la Russie, nommée d’après la période géologique qui s’est terminée avec la dernière période glaciaire, est l’endroit où les chercheurs Sergey et Nikita Zimov tentent de tester leurs théories sur les effets écologiques et climatiques du réensauvagement.

Une idée de Zimov est que les mammouths laineux piétineront la neige et abattront les arbres. Cela, à son tour, restaurera les prairies qui reflètent davantage les rayons chauffants du soleil et éliminera la neige isolante et les forêts afin que le sol se refroidisse davantage. Et cela signifie que le sol restera gelé au lieu de libérer sa réserve actuelle de gaz à effet de serre de dioxyde de carbone et de méthane. Environ 260 à 300 milliards de tonnes métriques de carbone pourraient être libérées par le dégel du pergélisol d’ici 2300, selon les calculs des scientifiques, exacerbant les phénomènes météorologiques extrêmes et d’autres problèmes causés par le changement climatique.

La désextinction des espèces est-elle une bonne idée ?

Il y a un appel à l’idée de désextinction. Les humains ont considérablement modifié la planète, et les Nations Unies estiment que nous menaçons 1 million d’espèces d’extinction en conséquence.

Colossal espère que ses travaux attireront davantage l’attention sur l’effondrement de la biodiversité. Et il prévoit également de créer des descriptions génétiques détaillées de nombreuses espèces menacées “afin que nous ayons la recette si cette espèce s’éteint”, a déclaré Lamm.

Mais est-ce vraiment la meilleure utilisation de nos ressources pour aider la planète ? Non, croient certains chercheurs.

La résurrection des espèces pourrait avoir certains avantages, mais l’argent serait mieux dépensé pour protéger celles qui existent toujours, a fait valoir un groupe de biologistes dans un article publié dans Nature Ecology & Evolution. “Les sacrifices potentiels dans la conservation des espèces existantes devraient être une considération cruciale pour décider d’investir dans la désextinction ou de concentrer nos efforts sur les espèces existantes”, ont écrit les chercheurs.

Mais ce n’est pas de l’argent du gouvernement dont parle Colossal, et Lamm fait valoir que le travail de sa startup complète d’autres efforts de conservation. Et, soutient-il, les startups peuvent évoluer plus rapidement que le travail financé par le gouvernement.

Dans un monde dominé par les gros titres de la crise climatique, une startup qui gagne de l’argent en mettant l’accent sur l’amélioration des écosystèmes a un attrait particulier. Un investisseur, Zack Lynch de Jazz Venture Partners, est enthousiasmé par les logiciels, le matériel et la biotechnologie qu’il s’attend à ce que Colossal crée.

Dans le même temps, « ces avancées permettront de résoudre des problèmes tels que la dégradation des terres, la perte de pollinisateurs animaux et d’autres tendances négatives de la biodiversité », a déclaré Lynch. Étant donné l’ampleur de nos problèmes environnementaux, vous pouvez voir pourquoi un investisseur pourrait être intéressé.

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